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歐日水星探測器今升空 料2025入軌

【明報專訊】歐洲太空總署(ESA)與日本宇宙航空研究開發機構(JAXA)合作的水星探測任務今日展開,水星探測器BepiColombo將於香港時間今晨升空,預計2025年進入水星軌道,揭開這顆太陽系中最小行星內部構造等的神秘面紗,也希望能提供太陽系如何形成的新線索。

BepiColombo於當地時間周五晚10時45分(香港時間今早9時45分),在法屬圭亞那庫魯發射場升空,展開90億公里旅程。BepiColombo在2025年進入水星軌道後,會釋出兩個探測器,分別為日本JAXA建造的水星磁層軌道器(MMO)和ESA的水星行星軌道器(MPO)。前者將繞飛觀測水星周邊磁場與稀薄的大氣,後者會在較低軌道探測水星表面地形和礦物等。

水星一面450℃ 高速旋轉防烤焦

BepiColombo飛近水星要克服兩個障礙,由於水星是距離太陽最近的行星,僅5800萬公里,故面向太陽一邊極酷熱,但沒陽光的一邊則極冷。有份參與研究MPO其中一個儀器的英國萊斯特大學教授因伯(Suzanne Imber)說:「它一邊是450℃,但別忘了另一邊是-180℃。」MMO將要每分鐘高速旋轉15次,以避免烤焦,MPO則有一個特製的多層氈子包着,並有一個散熱器作保護。

要抵達水星另一困難是重力問題。因伯說:「水星是一個靠近太陽的小星體,所以你可直接飛向水星,但你將無法停下來,因太陽的引力會將你吸走。」因此,BepiColombo需要透過繞圈緩慢前往,它在進入水星軌道前,會在地球、金星和水星掠過。

繞圈藉行星引力轉向 免太陽吸走

BepiColombo項目的科學家森德(Joe Zender)說:「我們要經過地球1次,金星2次及水星6次。我們可以利用這些行星的引力來改變下一步的方向。」

科學家指出,一旦進入水星軌道,就會利用X光望遠鏡探測水星表面的構造。水星之謎眾多,包括其令人驚訝的高密度,以及估計擁有部分已熔化的核心。

歷來只有兩個探測器拜訪水星,同樣來自美國,分別是1974至1975年間以掠飛方式探測水星和金星的「水手10」號(Mariner 10)和2004年升空的「信使」號(Messenger)。

(衛報/共同社)

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