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周街學英文:嚴肅處理

【明報專訊】現在不論面對什麼樣的投訴,一眾高官都慣以「嚴肅處理」來回應。感覺上,「嚴肅處理」這個短句是近幾年才興起。以往「嚴肅」只能用作形容詞以描述一個人的性格,例如:他是一個十分嚴肅的老師;現在它也可用作副詞,以修飾「處理」這個動作。事實上,就如我經常對學生說,語言不斷演變,詞性的分界線也不是一刀切的清晰。同一個字,你以為它是形容詞,卻也可以用作副詞;你以為它是動詞,卻也可以用作名詞。這個現象在語言學中稱為 fuzzy boundary —— fuzzy 就是「模糊」的意思。英文中類似的例子多的是,讓我們一同來看看。

相信小一學生也能說出 long、fast、rich、poor 等字是形容詞, 但其實它們也可用作副詞修飾動作(如例1b及2b),更可用作名詞來表達某一類的人(如例3b及4b)。除了形容詞具多功能用法,不少動詞也擁有名詞雙重身分,如 play 和 drink(如例5及6)。

不但詞類之間的界線並非那麼一刀切的清晰,而且按語境的不同,詞類的性質亦非一成不變。以名詞為例,一般可分為可數名詞(countable nouns)和不可數名詞(noncountable nouns)。中文裏的名詞,無論可數或不可數,都可以透過數字及量詞量化。如:一個麵包、兩隻雞蛋、三粒糖等等。但英文中的名詞則只有可數名詞能冠上數詞:one bread (╳)、two eggs (ˇ)、three sugars (╳)。

可是,就如我經常說,同一個字可以有多重身分。雖然 bread 和 sugar 是不可數名詞,但在某些情况下是可以加 -s。 如:The bakery sells breads from around the world 和 I want three sugars in my coffee,分別代表不同種類的麵包和三包糖。又例如,sushi 這個字一般定義為不可數,用於 bar、chef、restaurant 等名詞之前,但由於不少店舖可逐件購買,愈來愈多人選購時會把它當作可數名詞,如:three tuna sushis、two scallop sushis 等等。

所以說,沒有任何分類是必然的。同一個字,不同語境,用法和功能也會不同。大家可多加留意。

文︰左靄雲博士

作者簡介﹕香港浸會大學英文系助理教授,主要從事應用語言學、語篇分析和英粵普語法對比的教學與研究。

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