經濟

Epic佈局挑戰科網巨頭 《要塞英雄》下架同日入稟告蘋果Google

【明報專訊】騰訊控股(0700)有份投資的美國遊戲開發商Epic Games最近因收入抽成等問題,與美國科技巨頭蘋果及Google對簿公堂。業界有分析認為,這場訟戰是Epic的精心佈局。外界估計,它在8月中為旗下熱門遊戲《要塞英雄》(Fortnite)引入新的遊戲內購買方式,繞過蘋果App Store及Google Play商店的支付系統,當時已衡量過兩大應用平台會把其遊戲下架的風險。Epic在遊戲被下架的同日入稟法院,控告兩大科技巨頭涉嫌壟斷。針對蘋果的62頁起訴書馬上提交法院,反映Epic事前籌劃已久。外界形容,Epic的訟戰,是一場大衛與巨人哥利亞之間的較量;也有人形容,獲騰訊和索尼(Sony)等大公司支持的Epic,其實是哥利亞迎戰更強大的哥利亞。到底掀起戰幔的Epic創辦人兼CEO斯維尼(Tim Sweeney)是何許人?

資料來源:商業內幕、華爾街日報

現年50歲的斯維尼不時打機,《要塞英雄》的玩家們可能曾與斯維尼對戰。他透露,已暗中參與超過1600局對戰,「我只是隨機和一群人玩,他們不知我的身分,我們一起玩得很愉快」。

CEO匿名玩Fortnite逾千局

根據彭博億萬富豪指數,這名神秘的遊戲玩家身家估計達94億美元(約733億港元)。他創立的Epic,除擁有《要塞英雄》、《魔域幻境》(Unreal)系列、《戰爭機器》(Gears of War)等大量著名遊戲的版權,也為軟件開發者提供入門遊戲引擎Unreal Engine(UE)。在8月的最新一輪融資,Epic的估值增至173億美元(約1349億港元)。

Epic估值急升,歸功於《要塞英雄》的成功。不過斯維尼強調,自己沒有參與《要塞英雄》的創作或編程,一切歸功於Epic的員工。但由他領導的Epic,對電子遊戲產業有深遠的影響。《華爾街日報》指出,在《要塞英雄》於2017年免費推出時,業界的經營模式主要是透過索尼的PlayStation(PS)或微軟的Xbox等銷售遊戲版權,以數十美元的價格銷售給消費者下載。玩家可獨自打機,又或與一兩個擁有相同硬件設備的朋友一起玩。

對於遊戲公司來說,玩家購買遊戲會帶來一次收入,但遊戲公司需長期維護遊戲,付出成本,且無法保證長期穩定的現金流。隨着網絡遊戲興起,斯維尼注意到在「遊戲即服務」(Game as a Service)的模式下,玩家購買的不再是遊戲軟件,而是遊戲服務。若玩家要繼續打機,就要不斷購買服務,玩得愈多,付費愈多。

遊戲變社交網絡 破例打通PS和Xbox

Epic於是開放《要塞英雄》,玩家可在電腦、遊戲主機、手機及平板各種平台免費下載,試圖將玩家對戰的大逃殺(Battle Royale)類型遊戲,變成虛擬世界的龐大社交網絡。此計劃的難題之一,是要把PS和Xbox等平台聯繫起來。在2018年有6個月時間,斯維尼不停透過電話及電郵,聯絡PS和Xbox兩大遊戲平台的負責人,游說他們作出超乎想像的事情,就是讓PS和Xbox遊戲系統互相協同。斯維尼稱,由於兩大平台的長期競爭關係,需展開一連串激烈的討論。他形容,這是一場「國際外交的努力」。此後,任天堂的Switch也加入了其合作陣營。

通過消除不同設備玩家之間的障礙,Epic將《要塞英雄》變成社交網絡,戰友可戴着耳機邊交談、邊作戰,交流打機經驗或日常趣事。斯維尼形容,對很多人來說,這既是社交聚會,又是遊戲。去年,Epic收購了視像聊天軟件Houseparty,為打機社群提供更多交流空間。

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