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咖啡機泡出新商機 中草藥×納米技術

【明報專訊】傳統煎煮中草藥需要頗長時間,而一般中藥顆粒冲劑的有效成分萃取比例卻又低了一大截。有見及此,納米及先進材料研發院(NAMI)研究出一個方案,先將中草藥的有效成分納米化處理,繼而製成膠囊,讓用戶以咖啡機冲飲。相對於現時流行的顆粒冲劑,這個方案可以大幅節省原材料,經濟效益非常可觀,亦可望令看中醫的藥費明顯調低,讓普羅大眾受惠!

納米及先進材料研發院有限公司(NAMI)技術經理高俊熙博士表示,口服中草藥有傳統煎煮以及近十幾年流行的顆粒冲劑兩種,但卻未必知道兩者各有優缺點。

原來,一般中草藥的有效成分很多都不太容易溶解於水。因此,傳統煎煮中草藥往往要用上大約2小時之久,相當耗時;但好處是,可以萃取到較多的有效成分。

至於近十幾年興起的中藥顆粒冲劑,非常方便和節省時間;但其缺點是,有效成分的萃取比例低一截,通常只相當於煎煮中草藥的兩成多至三成,最多也只是相當於煎煮中草藥的大約五成。除了時間因素之外,這也因為中藥顆粒冲劑往往添加了穩定劑、吸濕劑、賦形劑(協助成形的添加劑)等。

提高有效成分萃取比例

因此,若病人是患上一些重病(例如癌症),又或者希望較快見效,傳統煎煮中草藥其實會比中藥顆粒冲劑更適合。高俊熙透露,他們的團隊由2017年夏季開始研究,能否將傳統煎煮中草藥和中藥顆粒冲劑兩者的優點結合。

其主要構思是,先將中草藥原材料用電磨或超聲波等技術打碎,製成納米級的粉狀,以大幅增加其表面面積,並加入小量穩定劑(低於10%),令這些粉末不會黏在一起。然後,再將這些納米級的中藥粉裝入膠囊,以及加入小量氮氣,以大幅延長保質期。

納米中藥粉膠囊 咖啡機冲飲

當病人需要服藥時,只需將這些中藥粉膠囊放進市面一般膠囊咖啡機中,好像冲咖啡般,大約1分鐘就能冲出一杯中藥服用。

由於這個方案利用了納米級的中藥粉,以及咖啡機的高溫和高壓,所以其有效成分的萃取比例會比現時的中藥顆粒冲劑高得多,大約可以達到煎煮中草藥的八成。另一方面,這個方案亦相當方便和節省時間,其保質期亦相當長,可達兩年或以上(未開封之前)。

現時,這套技術已接近完成所有的實驗室測試。他們已經成功將至少10種中藥單方以及5種中藥複方製成納米粉膠囊。餘下的工作,主要是將這種膠囊的生產速度提升至工業化水平,以及再支援多些中藥單方及複方。

先攻健康飲料 再攻醫院診所

「我們所做的,就是協助中醫中藥現代化。」高俊熙強調,他們的最終目的,是希望中醫院和中醫診所等應用這個方案,取代現時流行的中藥顆粒冲劑。但他們明白,這需要支援多很多中藥配方,又需要中藥供應商和中醫院、中醫診所等兩方面都接受,並非即時可以做到。

所以,他們計劃,第一步先將這個方案應用到健康草本飲料方面。例如,一些紓緩消化不良、睡眠障礙、慢性疲勞等症狀的日常草本飲料,以及其他能夠提供預防性治療效果的草本配方。第二步才是應用在中醫院和中醫診所,取代中藥顆粒冲劑。

他認為,現時很多消費者都注重養生和治未病,相信會有興趣嘗試,很多公司和中產家庭亦已經有膠囊咖啡機。而且,相對普通的冲飲方式來說,這個方案可以大幅節省原材料,經濟效益非常可觀,健康草本飲料的生產商就更加有誘因採用。

以花旗參茶為例,若使用傳統的花旗參切片,就至少要用上超過10克,以及用熱水焗上30分鐘,才比較夠味。但若改用他們的納米膠囊冲飲方案,就只需2克或以下的花旗參原材料,以及1分鐘的時間(當然要有咖啡機)。不但可以節省很多時間,連原材料也可以節省八成以上。

大幅節省原材料

中長期可令藥費下調

尤其是花旗參、人參、冬蟲草這類貴價藥材,其用量多少對於產品的成本和售價,會有很大影響。高俊熙相信,這個方案成功商業化之後,中長期來說,將會令業界大幅節省中草藥使用量,看中醫的藥費亦可望明顯調低,讓市民受惠。

截至目前,這個方案的累積研發經費已達到300多萬元,都是來自「創新及科技基金」的資助。因此,其知識產權屬於NAMI所有。NAMI亦已就這個方案,入紙申請美國及內地的專利。在4月份舉行的「第47屆日內瓦國際發明展」中,這個方案還獲頒一個金獎。

高俊熙透露,現時已經有一些香港公司對這個方案有興趣,開始和NAMI商討合作事宜。但因為仍處於初步階段,故未能透露詳情。他個人估計,明年下半年可能會有第一批應用這個方案的產品推出市場。但具體時程,始終視乎業者的目標以及選擇的合作模式。

他表示,合作模式不一定只是技術授權,也可以是雙方共同開發。例如,業者可以請NAMI協助,一起開發出更多配方的中藥膠囊或草本飲品膠囊。

明報記者 薛偉傑

攝影 劉焌陶

[企業創富]

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