社評

社評:月背採樣返回開先河 中美探月競爭白熱化

【明報社評】中國「嫦娥六號」探月任務圓滿成功,開創月球背面採樣返回先河,所得樣本有助科學家了解月球演化、月背土壤成分及礦物獨特之處,堪稱「科學寶藏」。月背探索難度極高,嫦娥六號的成功,標誌國家航天技術突破,為未來建設國際月球科研站(ILRS)踏出重要一步,同時亦觸動美國神經。美方將中國探月計劃形容為「軍事項目」,意在「霸佔月球」,然而另一邊廂,美國牽頭的阿提米斯探月計劃,實際卻是為爭奪月球資源鋪路。探索太空是人類共同事業,合作才是王道。美方不肯與中國合作,堅持美國霸權利益優先,只會將地緣政治對抗,由地球延伸到太空和月球之上。

嫦六技術突破多

鋪路月球科研站

中國探月工程2004年立項,整個嫦娥工程可以分為「探」、「登」、「駐」三部曲,分別指無人探月、載人登月、長久駐月,而無人探月這一步,又可細分為「繞、落、回、勘」四小步。「繞、落、回」三步走目標,包括2007年嫦娥一號繞月運行,拍攝全月球影像圖;2013年嫦娥三號帶着「玉兔車」登陸月球;2019年嫦娥四號實現人類首次月背軟着陸;2020年嫦娥五號攜帶月球樣本返回地球。現時中國無人探月工程已進入第四期的「勘」,目標是綜合探測月球南極一帶的地形地貌、物質成分、空間環境等,為日後建立國際月球科研基地做一些前期探索。這亦是今次嫦娥六號所肩負的任務。

嫦六今年5月3日升空,6月初軟着陸月背,隨即智能快速採樣兩天,將兩公斤左右的月背土壤送回地球。隨着嫦六返回器昨午順利着陸內蒙古,這項歷時53天的任務亦大功告成。以往人類多次在月球採樣,均是來自月球正面,嫦六在四號及五號探月任務的基礎上,成功挑戰月背採樣,不僅難度更大,所得樣本也更為珍貴。

月球公轉與自轉周期相同,永遠以其中一面面向地球,另一面稱作月球背面。與正面相比,月背沒有地球「保護」,經歷更多天體撞擊,留下大量撞擊坑,另外也更受太陽風高能粒子影響。科學家一直希望弄清楚月球正面與背面的分別,嫦六「載壤歸來」,正正有助解答相關問題。嫦六軟着陸地點「南極-艾特肯盆地」,為月球最古老兼最深盆地,也是目前所知太陽系最大隕石坑,由此取得的樣本,有助科學家了解月球演化歷史,以及月背土壤成分及礦物有哪些獨特之處。今次是人類歷史上首次實現月球背面採樣返回,美國天體科學家James Head形容,這些樣本對科學界而言是「一個寶藏」。本港大學科研團隊有份參與研製採樣裝置,可謂與有榮焉。

嫦六任務成功,標誌國家航天技術發展踏上新台階,突破了月球逆行軌道設計與控制、月背起飛上升等關鍵技術,也克服了月背通訊這一重大問題。由於嫦六着陸區位於月背,月球本身會阻擋「地月」之間通訊,必須用上中繼衛星。國家今年初發射到月球軌道的鵲橋二號中繼衛星,在今次任務中便發揮了「傳聲筒」功能,轉發地球與月背之間的通訊。國家2030年實現載人登月之前,還有嫦娥七號及八號兩次探月任務,前者將致力在月球南極一帶尋找水,後者將試驗「就地取材」,利用月球資源(諸如水和礦物等),結合嫦七的月面探測器,構建月球科研站原型,而鵲橋中繼衛星正是科研站與地球通訊的重要管道。未來「鵲橋」將跟一系列「天都」繞月衛星,構建起「月球互聯網」,同時提供月球表面定位服務,今次嫦六任務,不過是「鵲橋」初試啼聲。

中美競爭激烈,中國探月進展神速、太空科技一再突破,美方當然不會無動於中。嫦六任務成功,美國太空總署雖有在社交媒體恭賀,然而就在不久前,太空總署署長尼爾森才公開揚言中國的太空計劃屬於軍事目標,意欲「霸佔月球並禁止其他國家登陸」,與美國阿提米斯計劃(Artemis program)探月截然不同,云云,結果惹來中方強烈批評,指摘美方才是不斷在國際航天合作上設置障礙、全力推進太空軍事化的一方。

蘇聯解體後,美國一極獨大,為了遏制中國太空科技發展,拒讓中國參與由美方牽頭的國際太空站計劃,美國國會10多年前甚至立法規定,除非特別批准,否則太空總署不得與中國有官方合作。現在美國所搞的阿提米斯計劃,美其名是國際探月合作計劃,實際又是搞「拉幫結派」的一套,聽話的國家才有份。相比之下,中國所倡的國際月球科研站,強調項目將「向所有感興趣的國家和國際合作伙伴開放」,歐洲宇航局不參與,並非因為中方阻撓,而是歐盟制裁俄羅斯,不能參與這個俄方有份的項目。

美國探月旨在搶資源

單邊訂商業開發規則

另外,國際月球科研站與阿提米斯計劃,性質上也隱然有重大分別。國際月球科研站,標榜科研為主,性質估計類似現時各國在南極的科研站。阿提米斯計劃提出整合美國政府與私人企業的資源,準備再派太空人登月,並於2028年在月球上建立可持續讓人類存在的基地,外界關注整個計劃的目的不止是科研,而是推動商業開發月球資源。美國太空科技水平高,當地近年也有不少私人企業爭相開拓太空商機,阿提米斯計劃實際就是為了美國政府和私企及早搶佔月球資源鋪路。美方聲稱有關計劃根據《外太空條約》而訂,實則卻在鑽空子,變相由美國單方面制定遊戲規則,批准商業開發月球,毋須尋求聯合國或國際機構認可。這明顯是要將霸權主義延伸到太空。倘若月球真的變成地緣政治對抗的延伸,將是人類的不幸。

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