社評

社評:醫藥研究突破顯成就 經費支援不足拖後腿

【明報社評】香港創科發展落後於周邊地區,不代表本地缺乏頂尖科研人才。最近港大醫學院微生物學系科研團隊便宣布,研發出一種廣譜藥,可以治療SARS、中東呼吸綜合症(MERS)、H7N9禽流感以至寨卡等至少7種病毒感染,突顯本港在病原學研究方面的實力,以及發展生物科技的優勢,可是科研基建不足、經費支援太少,卻在不斷拖香港後腿。過去一年中央推出不少措施,為香港與內地科研合作拆牆鬆綁,是為天時;大灣區生物醫藥產業化步伐加快,是為地利。特區政府應當把握機會,投入更多資源,協助本港科研機構突破瓶頸,匯聚更多人才,成就人和。

生物醫藥研究見成績

港科研水平值得自豪

經濟全球化,人員流動愈益頻繁,一些以往鮮為人知的病毒,可以忽然大規模爆發,為疾病防治工作帶來重大挑戰。一般而言,科學家研發的藥物,通常只針對特定某種病源,難以同時對抗多種病毒,這次港大科研團隊另闢蹊徑,針對不同病毒在人體內複製的機制,發現一種化學合成物可以阻止多種病毒大量複製,從而起到治療效果。研究團隊表示,已有投資者對新藥感興趣,稍後將做臨牀測試,最快有望5年後推出市場。

過去十多年,SARS、MERS、寨卡等病毒爆發肆虐,引發公眾恐慌,一大原因是疫潮猝然而至,既無預防疫苗,亦無有效藥物。今次港大研發的新藥屬於「廣譜藥」,可以對付的病毒光譜相當廣闊,理論上,凡是採用相同模式複製的病毒,都可以用它來治療,有望成為未來防治病毒疫潮的重要武器。研究團隊表示,新藥毒性很小,相信能對付愛滋病毒以外的大部分病毒;另外,由於新藥是針對宿主(即感染者)的細胞,阻止病毒複製,並非直接針對病毒本身,病毒出現抗藥性的可能應該低很多。倘若新藥真能成為治療多種病毒的「靈藥」,將是全人類的福音,亦是港人的光榮。

本港大學卧虎藏龍,科研水平很高,病原學等方面的研究尤其出眾,值得港人自豪的也不獨是今次新藥發明。例如去年港大醫學院愛滋病研究所便表示,成功修改抗體基因,研發出「萬能抗體」,有助預防兼治療愛滋病。研究顯示,注入了抗體基因的小鼠,可以對逾百種基因亞型愛滋病毒免疫,牠們亦能產生抗體,將愛滋病毒清除至無法檢測水平。研究員期望能夠盡快開始臨牀測試,不過首先要克服的,卻是資金問題。

研究所負責人表示,內地國家級愛滋病重大項目經費數千萬元起計,超出他們很多倍。由於臨牀測試耗費至少數千萬元,研究團隊為了籌集資金,需要前赴北京爭取將研究納入國家重大專項。有關情况正好反映,本港科研不乏頂尖專家,真正缺乏的是充足支援。在香港,科研機構每年從創科署所獲的恆常資助,約為500萬元,然而單是維持實驗室運作,每年營運開支隨時就要數千萬元。雖然政府設有研究基金,然而支援金額有限,科研機構要自行物色私人捐助,資金來源不穩定,直接影響到長期科研項目的推展,亦不利留住人才。特區政府若要全力發展創新科技,應設法營造良好環境,讓科研團隊專心工作,毋須「憂柴憂米」為錢四出張羅。

政府資助未夠到位

科研團隊憂柴憂米

本港創科發展面對不少障礙,除了缺乏土地興建大型研究所,另一問題是未能有效將科研成果產業化;相比之下,廣州和深圳在這方面的能力相當強。以生物醫藥為例,近年廣州當局積極支持醫院和創科企業,將研究成果落實到臨牀。對香港來說,粵港澳大灣區建設正好有利優勢互補。為了支持香港成為國際創科中心,過去一年中央推出不少措施,減少兩地創科合作障礙。針對國家科研項目經費未能跨境在港使用,中央已率先以試行性質,批出2200萬元人民幣,給予本港22個國家重點實驗室和研究中心;去年9月,國家科學技術部又與特區政府簽訂協議,作為兩地創科合作政策指南,匯聚兩地資金、人才、設施等資源,中央將向香港開放國家超級計算中心等重大科技基礎設施,又會開放國家科技成果庫等資源,加強科研數據共享。

香港推動創科發展,中央政策提供了天時,大灣區提供了地利,特區政府也應該加強力度,幫本地科研團隊一把。在內地,政府會支付研究所人員薪金,科研基金只用於科研項目之上,反觀本港科研機構並沒有這個餘裕。有研究所負責人表示,由於資金緊絀,他們用了錢推進研究,就未必有充裕資金招攬博士後、教授級人才,資金不足直接影響吸引和挽留人才的能力。雖然近年特區政府加強科研投入,包括預留數百億元支持河套區「港深科技園」等大型項目,然而比起這些「遠水」,很多科研團體需要的其實是更多即時及到位的資助,以便他們壯大團隊,推進研究項目。

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