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【疫境前行】已承諾服務不可撤 經常開支沒法減

【明報專訊】財政司長陳茂波上月在網誌上說,因為推出防疫抗疫基金,預計明年3月底港府財政儲備會降至8000多億元,相當於13個月政府開支。最近有消息指港府已開始要求各部門控制經常開支。在2007至2017年出任財經事務及庫務局長的陳家強說,因為經常開支涉及的都是社會福利、教育及醫療等,承諾了的服務不可能撤回,所以他覺得縮減經常開支並不可能,只可透過未來一段日子控制其增長,等待香港經濟復蘇。

「我相信近年社會環境是希望政府多使錢,多推社會福利,有社會的共識,做了就不能推翻。」陳家強說。翻查資料,由2011/12年度起,政府每年經常開支增幅均超過5%,在2018/19及2019/20年度,增幅更達到或接近一成。根據陳茂波今年2月預測,本年度同樣達一成(見表2)。雖然增速加快,但陳家強認為大體上仍不離開《基本法》要求。根據基本法第107條,特區政府的財政預算要「以量入為出為原則,力求收支平衡,避免赤字,並與本地生產總值的增長相適應」。以2018及2019兩年為例,香港的GDP分別是增長3%及負增長1.2%,而基本通脹率則為2.6%及3%。

公務員減薪政治上不可能

雖然開支增長較大,但陳家強對港府財政不太憂慮,因為今次的衰退並不是經濟周期所導致,而是因為疫情的突然衝擊,才引致需求急速減低。至於港府是否應該像SARS前後減公務員人工和推出「肥雞餐」來節約開支,他亦認為目前環境跟當年不同,「你記得當時是因為亞洲國家的貨幣大幅貶值,而港元因為聯繫匯率而保持不變,令香港經歷長時間的通縮(見圖1),所以公務員才要減薪,我們現在沒有這現象」。他又說,那次減薪政治上引發大反彈,所以他認為很難做第二次,若令到私人機構也減薪,到頭來亦會削弱需求,拖累經濟;推「肥雞餐」暫時亦沒有需要。

前景好轉 「大家信可見隧道盡頭」

雖然他認為香港經濟短期難以樂觀,但他同意全球經濟前景已較3月時好轉。「看來大家都開始掌握重啟經濟的方法,對疫苗有憧憬,開始相信應該會見到隧道的盡頭。相對起來,3月時大家看到的只是漆黑一片。」從採購經理指數PMI數據來看,中國及美國分別在今年2月及4月跌至谷底,8月已返回50以上水平,即表示企業對前景看法較之前一個月改善。反觀香港的PMI持續在50以下(見圖2)。陳家強說中國控疫明顯較好,內需已顯著回升。歐美等地疫情雖未受控,但多已找到節奏,即使疫情再爆發,在「開開關關」中懂得怎保持經濟繼續運作,避免再次封城。

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