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歐成功發射新重型運載火箭 近30年再出新載具 「阿里安6」一箭多星入軌

【明報專訊】歐洲太空總署(ESA)新一代重型運載火箭——「阿里安6」(Ariane 6;又譯「阿麗亞娜6」)火箭周二(9日)完成首次發射(圖),將多枚小型衛星送上預定軌道。這是歐洲事隔近30年再有新型重型運載火箭發射,也標誌歐洲恢復依靠自家重型運載火箭進入太空的能力,增強進軍太空經濟的實力。儘管周二發射尾段出現意外,ESA還是宣布發射成功。

香港周三凌晨3時,「阿里安6」於南美洲法屬圭亞那的庫魯(Kourou)太空中心發射場發射,約1小時後升空到預定高度釋出一批迷你衛星,地面控制中心迸發掌聲。ESA署長阿施希巴赫(Josef Aschbacher)說:「這是歐洲歷史一天。」

尾段出意外 裝置未如期返回

不過臨到飛行尾聲,由於火箭的輔助動力裝置未能點火,導致「上面級」(upper-stage)未能按計劃返回地球和落入太平洋,而是會繼續在地球軌道飛行數年才墜入大氣層並燃燒。儘管如此,ESA仍判定今次任務「成功」。

1996年首次發射的「阿里安5」火箭於2023年7月退役,歐洲能使用自產運載火箭僅剩用來發射小型衛星的「織女星」。

「阿里安6」屬新一代重型運載火箭,由ESA委託法國阿里安集團製造。該火箭由核心級、上面級和助推器構成。核心級由「火神2.1」引擎提供動力;上面級採用新的「芬奇」(Vinci)引擎,可多次點火,使「阿里安6」能夠在一次任務中將多批載荷送入不同高度的軌道。之後「芬奇」引擎還可啟動最後一次點火,安全地處理上面級,確保它不會成為威脅軌道上其他物體的太空碎片。

標誌「太空自主」助與SpaceX競爭

「阿里安6」升空標誌歐洲可重回「太空自主」,不用再依賴美國SpaceX等競爭對手的重複使用太空載具運送衛星。業內人士認為,「阿里安6」與SpaceX的「獵鷹9」火箭相比具有一定競爭力。由於製造技術等方面的改進,「阿里安6」發射成本低得多。不過,「獵鷹9」第一級在發射後可回收再用,而「阿里安6」並不能。

(法新社/BBC/新華社)

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