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發現丙肝病毒 3傑獲諾獎 助製血液檢測研新藥

【明報專訊】2020年度諾貝爾生理學或醫學獎昨(5日)公布,由美國科學家奧爾特(Harvey J. Alter)、賴斯(Charles M. Rice)及英國科學家霍頓(Michael Houghton)共享殊榮,表揚他們發現丙型肝炎病毒所作的貢獻。3人將分享1000萬瑞典克朗(約867萬港元)的獎金。

負責諾貝爾醫學獎評審工作的瑞典卡羅琳學院諾貝爾大會形容,3名科學家為抗擊血源性肝炎(blood-borne hepatitis)作出「關鍵貢獻」,血源性肝炎是全球健康問題,是導致肝硬化和肝癌的常見成因。

評審指出,在3人展開研究之前,醫學界已經發現甲型和乙型肝炎病毒,但當時大多數血源性肝炎病例仍然無法解釋,而丙型肝炎病毒的發現,揭示其餘的慢性肝炎病例的原因,有助做血液檢測和研發新藥物,挽救數百萬人的生命。

血漿DNA分析 證甲乙型以外病毒

三人之中,美國科學家奧爾特在1970年代的研究,最早確認一種未知病毒會導致甲型或乙型肝炎以外的慢性肝炎,奧爾特當時任職美國國家衛生研究院,研究團隊將這種病毒歸類為「非甲型和非乙型」(non-A, non-B)肝炎。1980年代,任職於美國Chiron製藥公司的霍頓和研究團隊,在一頭感染肝炎的黑猩猩的血漿中提取DNA片段,分離出未知的病毒基因組,隨後把病毒命名為丙型肝炎病毒。另一美國科學家賴斯則發現分離病毒樣本的遺傳變異,他的研究進一步證明,丙型肝炎病毒自身可引致慢性肝炎。

諾獎委員會秘書普爾曼(Thomas Perlmann)已致電奧爾特和賴斯告知得獎消息,普爾曼對記者表示,兩人感到驚喜。現年85歲的奧爾特得獎後接受瑞典電台訪問稱,很驚訝早上接到委員會電話,「我甚至沒有意識到這天是諾貝爾獎頒發的日子。」另一得主70歲的霍頓目前任教加拿大阿爾伯塔大學,在該校「李嘉誠應用病毒學研究所」擔任總監。68歲的賴斯現於美國洛克菲勒大學任教。

風趣學者奧爾特愛寫詩

中央社報道,台灣肝炎研究權威、中研院院士陳培哲受訪表示認識3名醫學獎得主,去年他到外地開會時,曾與奧爾特合照。陳培哲說,奧爾特最早研究乙型肝炎,後來轉做丙型肝炎研究。陳培哲形容,奧爾特是一名有趣的學者,除了科學知識了得,文學修養也很好,過去他曾在國際會議與奧爾特碰頭,每次開完研討會,奧爾特便會寫詩。

世界衛生組織估計,全球每年有7000萬宗丙型肝炎病例,死亡人數約40萬。此前發現乙型肝炎病毒的美國科學家布林柏格(Baruch Blumberg)已於1976年獲頒諾貝爾醫學獎。

(路透社/中央社/新華社)

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