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火星「鹽湖」新發現 尋生命線索

【明報專訊】意大利科學家周一(28日)發表研究報告,指相信火星地表下面有多個鹽湖,裏面或有生物存在。

天文學家2018年發表報告,稱在火星南極冰層下懷疑發現一個大型鹹水湖,最新發現是研究人員除了顯示該湖存在,還發現了另外3個湖,進一步令人相信火星存在地下湖。報告周一在《自然-天文學》期刊上發表。該報告共同作者之一、羅馬大學行星科學家佩蒂內利(Elena Pettinelli)說:「我們發現了相同的水體,但在主要水體附近還發現了另外3個水體……這是一個複雜的系統。」

地下水體形成複雜系統

研究人員利用歐洲太空總署(ESA)「火星快車」號(Mars Express)太空船上的MARSIS雷達儀作探測。MARSIS所發出的無線電波,會被火星表面和地下的物質層反彈,信號被反射回來的方式可顯示物質的種類——例如岩石、冰或水。研究小組分析超過100次的雷達觀測數據後發現,火星南極存在一些高反射率區域,估計有液態水被困在1.5公里深的火星冰層下。他們推測,火星地下的那個中央湖泊闊約20至30公里,並有3個小湖圍繞,每個小湖闊數公里,整個湖區面積約7.5萬平方公里。

不過,科學家相信火星的地下湖鹽分要很高,才能保持液態,這或令生命存在的機會減少。美國蒙大拿州立大學環境科學家普里斯庫(John Priscu)說,含鹽量約為海水5倍的湖泊還可以維持生命,但當接近海水含鹽量20倍時,生命就無法存在。美國太空總署(NASA)火星偵察軌道器(MRO)科學團隊成員、亞利桑那大學行星科學家霍爾特(Jack Holt)更說:「我認為沒有湖泊……即使在冰蓋下,也沒有足夠的熱量流來支撐這裏的鹽水。」

(自然期刊/衛報)

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