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2010首打「稀土牌」 西方警醒依賴中國

【明報專訊】稀土是指擁有獨特磁性和電子化學特性的17種化學元素,包括釓、鑭和鈰等,在智能電話、再生能源技術和國防設備等的生產都是必不可少。

這些元素並非真的「稀有」,地殼普遍都有這些元素,但往往濃度很低,開採難度高和價格不菲。美國當初是稀土生產大國,只因環境污染等問題,產業鏈自1990年代起轉向中國,令蘊藏量僅佔35%左右的中國一度佔據全球近九成半的出口量。中國2010年首打「稀土牌」,觸發西方重新尋求非中國的供應來源。

美日歐致力尋替代

2010年中日再次圍繞釣島主權爆發外交爭端,北京被指打出「稀土牌」,阻止對日出口報復,《紐約時報》更以「禁運」一詞描述。不過美國學者克林格在著作《稀土前沿》指出,這並非中國官方正式政策,又或國家領導層面的決策者所作的決定,而是個別軍方人員在港口城市跟地方海關官員合謀,扣留貨運報復,旨在「給日本一點羞辱教訓」,提醒他們對中國的經濟依賴。她向本報稱,當時情况不符「禁運」定義。

然而,中國確在事發前的同年7月以環境污染為由,宣布把稀土每年出口配額下調40%,影響到美國、歐洲和日本的稀應供應。這亦觸發美歐日入稟世貿上訴機構,中方2014年被判敗訴,翌年1月取消配額制度。

克林格稱事件觸發全球醒覺在稀土供應上對中國的依賴,美國、日本和歐盟的研究人員致力找出節省使用稀土的新方式。據日本傳媒,該國原本有甚為充足的庫存,其後更將中方供應比例由事發時的九成降至2015年的48%。

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