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跨世代太空殖民 美2024重返月球 貝索斯公布藍月計劃

【明報專訊】全球首富、亞馬遜創辦人貝索斯周四(9日)舉行發布會,介紹旗下航天技術公司「藍色起源」(Blue Origin)研發的月球着陸器「藍月」(Blue Moon),規模較其他公司的着陸器更大,可用作運送物資以至載人登陸月球,料能配合美國日前提出的登月時間表,即於2024年接載太空人登陸月球南極。他又闡述其跨世代的太空殖民大計,研發「藍月」是實現其計劃的第一步。

在長達1小時的發布會上,貝索斯展示約有兩層樓高的「藍月」實體模型。「藍月」耗時3年研發,能在太空自主導航,並在載有3.6至6.5公噸物資的情况下,軟着陸至月球表面,最多可裝載4部小型月球車,亦能發射圍繞月球運行的衛星。他同時介紹「藍月」的新火箭引擎「BE-7」,料會於今夏舉行首個測試。

可載6.5公噸物資 載人到月球

他未有明確說明「藍月」的首航日或着陸點,但提到美國副總統彭斯3月要求太空總署(NASA),無論如何要於2024年前在月球軌道建立太空站,派出美國太空人登陸月球南極。貝索斯說:「我們可以協助按此時間完成任務,因我們早於3年前開始準備。現在是時候重返月球,今次更要逗留在那裏。」

探索位於月球南極的沙克爾頓隕石坑(Shackleton crater)是NASA的目標之一,據信該處存有水冰,可轉為火箭燃料及食水。貝索斯亦解釋,引擎「BE-7」選用液態氫作為燃料,是因為可以從月球水源抽取出氫以補充燃料。

倡重工業上太空 輕工業留地球

貝索斯在發布會上亦闡述提倡多年的太空殖民大計。他稱地球資源終有盡頭,人類未來因此必須進入太空,他說:「若搬進太陽系,我們將擁有無盡的資源」,建議將重型工業及能源開發帶到太空,讓地球未來只維持輕工業及用作居住。

他又表示希望看到已故美國天文學家奧尼爾(Gerard O'Neill)上世紀70年代所提出的太空殖民構思出現。奧尼爾相信,任何行星的表面均非人類最理想的生存地,因此提出在太空建立足以容納數百萬人的圓柱體,圍繞地球運行,而內部重現地球的生態環境,並透過自轉模擬地球重力。貝索斯認為,這些「奧尼爾殖民地」部分可用來發展工業,部分則作娛樂用途等。不過他相信,不可能在一個世代內完成有關工程,現時人類要開始建立基建,為下一代移民太空作準備。

奧尼爾構想:圓柱體圍地球運行

貝索斯2000年創立「藍色起源」,他曾表示自己每年會沽出價值10億美元(約78億港元)的亞馬遜股票,作為「藍色起源」的經費。該公司亦研發用作太空旅行的可回收火箭「New Shepard」,曾於去年稱今年內會推出太空旅行乘客票。「New Shepard」截至本月初已完成11次試射,料今年內會首次載人到太空。另一項研發項目為可載人的重型運載火箭「New Glenn」,預計在2021年內試飛。

(綜合報道)

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