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第二大棲地被毁 皇帝企鵝遇繁殖災難

【明報專訊】英國南極調查局(BAS)一項研究發現,南極皇帝企鵝出現前所未有的「災難性繁殖失敗」。其南極第二大棲息地哈雷灣(Halley Bay)在2016年發生異常的強烈風暴,導致海冰崩塌,淹死數以千計皇帝企鵝鶵鳥。海冰在此後3年仍未恢復,成年皇帝企鵝未有回到該處繁殖的迹象。報告指出今次的發現難以直接歸咎於氣候變化,但研究人員認為有關結果確實顯示未來全球暖化可能對皇帝企鵝的影響,認為是一個重要警號。

專家分析衛星圖片,追蹤動物的糞便或鳥糞,以估算皇帝企鵝聚居的規模。報告指哈雷灣原本平均每年有1.4萬至2.5萬對成年皇帝企鵝在該處繁殖,佔該種企鵝全球數量約8%,惟在2016至2017年均未見皇帝企鵝繁殖的迹象,直至去年才輕微回升。

風暴毁海冰 部分轉到附近冰川

皇帝企鵝為體型最大的企鵝品種,牠們會在4月遷移到海冰,趁着嚴冬繁殖。鶵鳥孵化後,要在當地較暖的12月左右才能長出適合游泳的羽毛,因此海冰必須在這段時期保持堅固。惟2016年10月的風暴摧毁海冰,之後兩年亦重複發生風暴,導致新結成的海冰未夠堅固,專家推斷成年皇帝企鵝此後放棄繁殖,或走到鄰近地區,例如50公里外的道森—蘭布頓冰川(Dawson-Lambton Glacier)一帶。該處去年有逾1.4萬對成年皇帝企鵝,較2017年上升近3500對,惟只佔哈雷灣原有數量的小部分。

暫難說全球暖化是主因

帶領研究的BAS保育生物學主管特雷森(Phil Trathan)形容「過去60年未曾見過如此大規模的繁殖失敗」,遙感專家弗雷特威爾(Peter Fretwell)則形容,衛星影像清楚顯示出該地區過往3年的「災難性繁殖失敗」。特雷森指最大問題是科學家一直視哈雷灣為較能抵受氣候變化的南極地區,預計當地在本世紀仍能維持寒冷氣候。他指出,強烈的厄爾尼諾現象比正常溶化更多海冰,導致連接陸地的海冰更容易受到強風及海浪影響,對皇帝企鵝的棲息地造成威脅,但難以評估人為導致的全球暖化是否今次海冰崩塌的主因。

沒有參與研究的企鵝專家安利(David Ainley)則認為,這些皇帝企鵝可能只是遷移到其他區域,並非消失不見,報告或令人過分擔憂。有關研究周三(24日)刊於《南極科學》(Antarctic Science)期刊。

(綜合報道)

相關字詞﹕氣候變化 厄爾尼諾 棲息地 生態保護 科學研究 繁殖 皇帝企鵝 南極

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