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科技新知﹕美企推DIY基因改造樹蛙套裝引爭議

【明報專訊】中國科學家聲稱培養出全球首個基因改造嬰兒而引起軒然大波,但隨着基因工程技術下放,外國最近有公司推出DIY基因改造生物套裝,讓民眾可在家中自行改造動物基因,惹來廣泛爭議。雖然美國政府指這些產品違法,但至今仍未被取締。

套裝特價2330元

這個基因改造青蛙套裝由美國基因工程公司The Odin販售,周一售價因應「網上星期一」活動,由原價499美元(約3890港元)減至299美元(約2330港元)。每個套裝包括6隻來自美國喬治亞州或路易斯安那州的綠色樹蛙(學名Hyla cinerea,圖)、兩個籠子、食物(活蟋蟀)、苔蘚、針筒、麻醉劑(苯佐卡因,Benzocaine)、基因改造混合物和磅秤等。民眾每周要先為樹蛙注射麻醉藥,然後再注入基因改造混合物料,令樹蛙肝臟增加製造第一型類胰島素生長因子「IGF-1」——被指與肌肉、軟骨和其他細胞增生有關的蛋白質。

基因改造樹蛙的身體會加速成長,按該公司的測試顯示,基因改造樹蛙在5星期測試期內的平均體重會增加25%,有些甚至重一半,較正常樹蛙增重1%高得多。不過公司強調,是否大幅增重仍要視乎樹蛙的生活環境,如果食物不足或受到驚嚇,甚至是注射技巧欠佳,體重增幅都會降低。

基因改造加速樹蛙成長

套裝今年9月推出後引起廣泛爭議。首先,不清楚注射該試劑會否傷害青蛙,雖然公司強調這種基因改變只針對質體DNA(plasmid,在細胞的染色體或核區DNA之外,能夠自主複製的DNA分子)而非基因組(genome)DNA,因此不會遺傳下一代,但萬一基因改造樹蛙逃到野外,如何影響大自然仍是未知之數。另外,在沒有監察下,小童有可能誤用該套裝,例如為其他動物或自己注射「做實驗」,後果亦難以預料。英國國家反動物實驗協會(NAVS)去信美國食品及藥物管理局(FDA),指套裝除了威脅樹蛙生命,也可能危害其他動物、人類和環境,一般人為樹蛙注射,令人質疑動物是否被不當對待。該組織要求FDA調查The Odin和其產品。

在產品網頁上,The Odin強調推出DIY基因改造套裝的目的,是教育人們有關基因工程的知識,並鼓勵公眾自行動手參與劃時代科技。對於動物權益,公司稱購買者須先在網上接受問卷測試,合格才可購買套裝,以確保明白如何處理整個過程。公司強調,套裝不受美國政府監管,而美國動物福利法不保護青蛙之類的冷血生物。不過,FDA發言人回應稱,法例會監管經刻意基因改造的動物,而這些DIY基因改造產品都違反法例,在安全上亦有疑慮。

FDA稱實驗違法安全堪虞

The Odin 36歲創辦人蔡納(Josiah Zayner)擁有芝加哥大學生物化學和生物物理博士學位,曾任職於美國太空總署(NASA),負責研究用於火星的人工生物工程細菌,在業內薄有名氣。2017 年,他曾利用基因編輯技術CRISPR改變自己的左手基因,以增加肌肉生長,並將過程在網上直播。他又曾吞下以朋友糞便製造的藥丸以醫治胃病,和嘗試基因改造其皮膚細胞,令某部位顏色變深。

(綜合報道)

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