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以色列初創研AI閱讀器助視障人士

【明報專訊】人工智能和電腦視覺技術發展迅速,令以往的不可能變成可能。有以色列初創公司推出一種隨身閱讀器,可以用語音讀出印刷品和電子屏幕文字之外,亦可協助視障人士認人、購物,提高他們獨立生活及工作能力;雖然產品銷量為數萬件,但公司估值已逾10億美元。

明報記者 薛偉傑

以色列公司OrCam Technologies由該國著名創業家Amnon Shashua和Ziv Aviram在2010年成立,源於Shashua取得博士學位之後,因為博士與醫生的英文字一樣,一名有視障的女性長輩對他說:「既然你是醫生,能夠幫我重新看到東西嗎?」Shashua連忙澄清他不是醫生,但可以想辦法。

Shashua專長是電腦視覺和人工智能技術,在1998年已和Aviram創辦Mobileye,研製汽車先進駕駛輔助系統(ADAS,2017年被Intel收購)。到2010年,他們在Mobileye發展有關技術開始成熟,所以他想到,視障人士面對的問題,有機會藉同樣技術解決。兩人創辦OrCam,研製適合視障人士使用的隨身閱讀器。

辨識人臉物件條碼 支援逾30語言

到2015年,OrCam推出第一款產品OrCam MyEye,公司亞洲區業務拓展總監Liron Rosenbaum表示,光學字元辨識(OCR)技術以往是掃描器和電腦等才具備,較難放進一件穿戴式設備,公司需要重新開發一套OCR技術。另外,產品要設計到只用3個按鈕、觸控感應區及簡單手勢就能操作;電腦視覺反應要迅速,並懂得分辨哪些圖像較重要,都是挑戰。

第一代MyEye以磁力貼在眼鏡臂上,用語音讀出印刷品和電子屏幕、路牌等文字、鈔票面額及產品顏色。它已經內置市面超過100萬個產品條碼,若沒有內置條碼,亦可以當普通印刷品般「閱讀」,協助視障人士購物;亦可「記憶」150個圖像如人臉和物件等,只需預先為親友和常用物件拍照及錄音,當MyEye日後偵測到親友和常用物件,就會播出相關錄音,但仍要以電線連接一部處理運算工作的主機。

MyEye 2零售價約4500美元

到2018年,公司推出MyEye 2,整件產品只是貼在眼鏡臂上的小型裝置,體積為「76 x 21 x 14.9mm」,大約相當於兩條USB記憶體,重量22.5g。用戶可以用MyEye 2來同時「記憶」150個人臉、200件物件,以及額外100個產品條碼。用戶可以為每件需要記憶的物件,以6個角度各拍攝3幅相片,合共18幅,提高辨識準確率。至於記憶人臉時,可以在30秒內為他不停拍攝約45幅照片。

此外,MyEye 2支援藍牙,用戶可以配合藍牙耳機使用。截至執筆時,已支援超過30種語言,在超過50個國家和地區有售。

Rosenbaum舉例說,MyEye 2北美版同時支援英文、西班牙文、法文,因美國有不少人為西班牙裔,加拿大有不少人母語為法文;至於香港版,同時支援廣東話和英文。公司計劃將來讓用戶按個人需要,自行下載額外語言。另一方面,公司先後推出MyReader和MyReader 2,主要抽起辨識人臉、物件、條碼、顏色等功能。現時MyEye 2零售價約4500美元,MyReader 2零售價約3500美元。

公司估值去年逾10億美元

公司至今累積賣出數萬件產品,MyEye和MyEye 2佔約三分之二,仍未有營運盈利,但隨着銷量上升,公司兩年前已外判給Flex代工生產。公司估值去年已超過10億美元,Rosenbaum表示,公司有需要時,可能會在美國Nasdaq或紐交所上市。

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