副刊

生態

分解葉綠素免養分流失 樹木披紅衣 「有營」過冬

【明報專訊】停車坐愛楓林晚,霜葉紅於二月花。

秋冬是欣賞紅葉的最佳季節,被霜風染紅的樹葉,隨風飄曳,煞是迷人。看着一片紅葉,可有想過樹葉何以由綠轉紅?那些紅葉到底又是什麼品種?專家稱綠葉轉紅,最重要是天氣夠寒冷與乾燥。

近期大家的社交平台可能經常被紅葉靚相洗版,大棠是早前最熱門的賞楓地點,近期流水響、青衣公園、中大校園未圓湖畔的落羽松就成了大家追訪的最新目標。究竟這些樹葉緣何由綠變黃變紅呢?香港大學生物科學學院首席講師侯智恒解釋,樹木大致可分為兩大類——常青樹與落葉樹,大家看見的紅葉,不少都來自楓香、野漆、落羽松等落葉樹。每逢秋冬,天氣開始變得寒冷乾燥,樹木無法從大自然吸收足夠水分,但樹木的水分卻不停透過葉子表面蒸發,為了減少水分流失,樹木就會主動落葉。而對植物來說,最珍貴的養分就是氮(nitrogen)和磷,由於氮並非取之不盡,故每到冬季樹木落葉前,會先分解葉內的葉綠素,並把當中的氮儲存起來,待明年春天發新芽時再派上用場。他又指出,常青樹在落葉前也會分解葉綠素吸收養分,不過枯葉大多是啡黃色的,「樹葉有自己的生命周期,也會自然老死,好似人每天都會甩頭髮,但(常青樹)不會像落葉樹大規模地落葉」。

葉綠素分解 呈現被遮蓋顏色

至於紅葉,其實就是樹木落葉前的狀態。由於樹葉蘊含豐富的葉綠素,葉子自然呈現出綠色,但當樹木將葉綠素分解殆盡,樹葉內原本被遮蓋的顏色就會逐漸呈現,包括呈橙紅色的天然色素——類胡蘿蔔素(carotenoids)及紅色的花色素苷(anthocyanin)。根據漁護署「香港植物標本室」的資料指出,在寒冷天氣及強光照射下,葉綠素會加速分解,有助葉細胞製造花色素苷,但無損類胡蘿蔔素。

變紅重要元素:寒冷、乾燥

侯智恒解釋,類胡蘿蔔素數量的多寡足以影響紅葉的顏色,樹木不會「一夜紅頭」,有不同顏色自然也不足為奇。至於本來的綠葉會否轉變成紅葉,主要取決於生長環境的溫度與濕度,他說,落葉樹多生長在溫帶地區,例如北京、四川等緯度較高的地方,這些地區氣候寒冷乾燥,造就適合的環境給樹葉變紅,假若把落葉樹種在熱帶地區,冬天時依然有充足的水分與高溫,樹葉也不會變紅。「就像動物冬眠,牠們會慢慢降低自己的新陳代謝,樹木也會落葉減少自己過冬的負荷。沒有降溫和乾旱,樹木不會無故落葉。」

「紅葉之首」楓香 易與嶺南槭混淆

根據侯智恒的解釋,葉子變紅的最重要元素是寒冷與乾燥,而今年香港入冬後少雨乾燥,寒冷的日子亦較往年多,自然製造了一個有利環境孕育紅葉。其實紅葉只是一個泛稱,香港本土常見的紅葉大致可分為4種——楓香、野漆、烏桕與山烏桕。根據漁護署「香港植物標本室」記載,楓香屬金縷梅科(Hamamelidaceae),被稱為「紅葉之首」的楓香樹葉多呈三裂,邊緣有鋸齒,搓揉樹葉會散發香味,顏色隨四季轉變,常見於中國北方及歐美溫帶地區。侯智恒指出,大棠的楓香還屬幼齡樹階段,只有約5至7米高,而在大埔滘自然教育徑附近有幾棵高達20、30米的野生楓香,另外烏蛟騰也有古老楓香。

不過要留意,此「楓」不同彼「楓」,香港人常說的「楓樹」(Maple tree)其實是嶺南槭(Acer tutcheri)。楓香與槭樹是兩種不同物種,嶺南槭屬槭樹科(Aceraceae),樹葉常見為三裂,較少呈五裂,樣子與楓香相似,很容易令人混淆。不過楓香的葉子「互生」,即葉子在莖節左右交錯生長;嶺南槭的葉子則是「對生」,即莖節上的葉子左右相對,只要細心觀察就能分辨。

外來落羽松 圓錐樹形優美

除了大棠,近日在社交媒體上洗版的就輪到有「森林中的天空之鏡」稱號的粉嶺流水響,種於環迴步道上的落羽松成為近日市民打卡的熱點。落羽松屬杉科(Taxodiaceae),原產地在北美。樹如其名,它的葉狀似鳥羽,樹形成圓錐形,甚為優美。侯智恒指出,落羽松是觀賞樹,屬於外來物種。落羽松不止在流水響栽種,在大型的公園都常見,例如青衣公園、北區公園、荔枝角的嶺南之風,甚至中文大學未圓湖畔也可見其蹤影。侯智恒說,雖然落羽松是外來物種,但它不會自行繁殖,所以不會影響本港生態。

他又說,現時本地大片集中的紅葉都是人工種植,例如大棠的楓香林、流水響的落羽松等,而野生樹木地點分散,「東一棵、西一棵」,他指出,香港很多郊野公園都有野漆和烏桕,只不過不是堆在一起生長。至於最佳賞紅葉的時間,他指每年不同,很難說出一個確切日期,具體要視乎天氣是否夠寒冷和乾燥,不過根據經驗,聖誕節後一般都已變紅。每逢12月至1月,漁護署都會在網上公布大棠楓香林的「紅葉指數」,市民去賞紅葉前,可先上網查詢了解,避免撲空。

文:沈晴

編輯:梁小玲

facebook @明報副刊

電郵:feature@mingpao.com

[生態]

相關字詞﹕山烏桕 烏桕 野漆 楓香 落羽松 未圓湖 流水響 大棠 紅葉 生態

上 / 下一篇新聞