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疫情帶來改變世界的契機(文:鄧淑明) (09:00)

新型冠狀病毒疫情在全球肆虐,令人擔憂的同時,也帶來不少改變世界的契機,以下是一些饒有意義的例子:

人工智能(AI)

加拿大初創BlueDot以AI的自然語言處理(NLP)和「機器人學習」(ML),篩選全球65種語言的新聞報道,加上航空公司訂位數據和動物病症報告,結果早於去年底,已偵測到武漢有「不尋常的肺炎」個案,比世界衛生組織早了9天。

本來在多倫多擔任傳染病專家的Kamran Khan之所以創辦這個AI平台,源於港人耳熟能詳的2003年「沙士」,他目睹過傳染病的巨大殺傷力,希望避免禍患重臨。

今次疫情下,AI被廣泛運用,例如上海有科學家運用深度學習(DL),檢驗肺部的電腦斷層掃描(CT scan),結合人手覆核,速度由過往的數小時大幅減少至4分鐘;提取病例的樣本如深喉唾液令人不適,研究人員正試用其他方法,例如以AI偵測呼吸聲是否異常。

早年大家都說數據是石油,近年開始改稱數據是陽光和空氣,而AI更是無數據不行。可幸的是,面對這個全球疫症,先有美國約翰‧霍普金斯大學在它的互動地圖儀表板(Interactive Map Dashboard)上,連結各地病例的數據供人下載;其他「無償」開放資訊的,還有艾倫研究所(Allen Institute),他們把2.9萬篇醫學論文,包括只供行內閱覽的內容也一併公開,希望集思廣益,盡快為破解疫情帶來突破性發現。科研界一向競爭激烈,同行如敵國,今次大家分享珍貴的數據,這個疫症也許是帶來改變的一個契機。

同樣地,如果香港的公私營機構如手機網絡商、八達通公司等可以把患者的匿名數據跟研究人員免費分享,相信也有機會為本地智慧醫療帶來突破。

遙距醫療

今次疫症帶來改變的,更有遙距醫療。在香港這樣人煙稠密的地方,總有一間診所在附近,而且遙距醫療也一直欠缺監管,令不少醫生對此裹足不前。

幸好,去年12月香港醫務委員會正式對遙距醫療公布指引,減少了服務的灰色地帶。適逢近日大家為減少受感染風險而少到診所,令網上問診數字有可觀的增幅。根據本港結合醫療服務和資訊科技的平台「老友所醫」披露,疫情爆發以來,經他們平台的網上診症個案以倍數增長,例如不少人透過這個渠道索取專業意見,以決定入院治療是否可以延後。雖然目前診治個案的基數不大,但隨着提供服務的醫生增加,以及更多保險公司推出對接的賠償方案,相信遙距醫療有望在本地真正大力發展。

在內地,遙距醫療在疫情下卻真的有爆發性增幅。早前有報道指,內地網上零售集團京東旗下的京東健康,自1月底以來,累計服務超過200萬人次,月度使用量是以往的10倍。據《經濟學人》引述該平台負責人指,這本來應該要5年才有的發展,因為這次疫情而瞬間達到了。至於市場規模,內地研究機構易觀在疫情發生之前預計,今年有1580億元人民幣,現在已躍升至近2000億,增幅超過25%。

遙距醫療一直被視為應付人口老化、減輕醫療負荷的重要對策,說了許多年仍只有寸進,但今年之後有望可以開花結果。

電子地圖

作為一個酷愛地圖多年的擁護者,今次疫情可說是有生以來見到最廣泛運用地圖的一次。由上文提及的約翰‧霍普金斯大學,到歐盟、世衛以及各地政府,包括香港、內地、新加坡、日本、韓國、美國、加拿大、英國、德國、意大利以至非洲剛果民主共和國等,多達40多個國家和經濟體也運用互動地圖儀表板。

其實這些儀表板背後都運用了地理資訊系統(GIS),它是一種把地理位置相關數據匯集、整理、分析並圖像化顯示的學問。我從事了這個行業20多年,今次搭建香港的官方平台,有幸可以和智慧城市聯盟一起義務參與,並在政府多個政策局和部門通力合作下,整合開放數據,短短幾天內完成。儀表板令人一圖看清事態發展,有助掃除坊間有關疫情的不實謠言和混亂信息。

但GIS作為現代城市的規劃工具,用途遠不止於此。

正如蓋茨幾年前公開預警:會為全球帶來最大災難的,不是核戰,而是傳染病。過去10多年,世界經歷了「沙士」、H5N1禽流感、伊波拉病毒、中東呼吸綜合症等等,故此世衛早已呼籲各地政府要及早準備。

在疫情瞬息萬變的今天,各政府部門也需協調抗疫,這亦是GIS用武之地。政府應該在內部設立一個聯合運作平台(Common Operational Picture),方便各部門互通信息之餘,這個中央資訊平台也是指揮中心,讓指揮官全盤掌握狀况,調撥資源。如此,多個部門包括衛生防護中心及醫管局(確診、疑似個案、檢疫情况)、入境處(深圳灣、機場、港珠澳大橋3個口岸的本地、內地及其他居民進出數字)、新聞處(闢謠)、食物環境衛生署(食物供應、口罩等防疫物資供應)、教育局(上學安排)、懲教署(口罩生產量)等,把最新信息綜合起來,並在大屏幕上顯示緊急事件分佈,以便指揮官決定應變行動。

香港早於20多年前已在亞洲同儕中率先採用GIS作規劃,希望我們能繼續發揮這個優勢,緩減香港受傳染病等災害的衝擊。

疫情除了帶來上述的改變,正如天文台前台長林超英日前翻譯的一篇文章,是作者Kristin Flyntz模擬新型冠狀病毒寫給人類的信件,提醒大家在停課、不能聚餐逛街旅遊的時候,大家要放慢腳步的時候,應該趁機反思地球出了什麼事,反思和我們息息相關的樹木、河流、天空、地球的健康究竟出了什麼問題。這些反思會否最終帶給人類改變?說不定這正蘊藏改變世界的契機。

作者是香港大學建築學院及工程學院計算機科學系客席教授

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